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Les performances et la fiabilité du réseau sont l’objectif premier de chaque service public. Étant donné que le système de distribution d’électricité a fonctionné en grande partie grâce à la technologie des années 1950, tenir cette promesse est une entreprise difficile et coûteuse. Et avec la croissance rapide des ressources énergétiques distribuées – des sources d’énergie locales plus petites par rapport aux centrales électriques centralisées massives – nous avons besoin d’une plus grande partie du réseau électrique chaque jour.

Ce qui ne doit pas passer inaperçu ni être sous-estimé, c’est qu’avec la popularité croissante de l’énergie solaire communautaire – des installations solaires de taille moyenne partagées par de nombreux clients des services publics – viennent de nouvelles sources de revenus pour les services publics et de précieuses améliorations de l’infrastructure de distribution financées par les développeurs. Ces améliorations réduisent la pression sur les tarifs et les contribuables pour couvrir les coûts. Il en résulte un avantage net pour tous les clients sur le territoire d’un service public participant, qui à son tour est un avantage global pour la communauté dans son ensemble.
Pour lancer un projet solaire communautaire, généralement une installation photovoltaïque de 500 kilowatts à 5 mégawatts, un développeur doit d’abord payer des dizaines de milliers de dollars à la compagnie d’électricité pour raccorder l’installation au réseau. Comme le système de distribution d’électricité n’a pas été conçu à l’origine pour une circulation dans les deux sens, les promoteurs doivent ensuite s’assurer que l’endroit où l’installation se branche sur le réseau et la sous-station la plus proche disposent de la technologie et de l’équipement appropriés pour gérer la nouvelle charge énergétique qui arrive sur le réseau. Comme c’est souvent le cas, il incombe au promoteur du projet de financer toute réparation ou mise à niveau jugée nécessaire par le service public

La production d’électricité locale est généralement plus efficace et répercute moins de coûts liés aux pertes de transmission et à d’autres facteurs. Certains prétendent cependant que les systèmes solaires en toiture réduisent également le nombre de clients qui paient pour ces améliorations du réseau. À l’inverse, l’énergie solaire communautaire paie directement pour améliorer le réseau, ce qui réduit les coûts des services publics et, par conséquent, la nécessité d’augmenter les tarifs.
Avec une capacité de 11 gigawatts (GW) d’ici 2020, contre un peu plus de 300 MW aujourd’hui, le bénéfice de l’énergie solaire communautaire sera en effet considérable.